Perseverance de la NASA produce oxígeno en Marte: ¿Cómo funciona MOXIE?

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Getty Images El Pereseverance de la NASA aterriza en Marte.

La NASA anunció en las últimas horas que el robot Perseverance logró producir oxígeno en Marte mediante el instrumento MOXIE, en lo que comprende la segunda misión exitosa de este expedición al planeta rojo.

De acuerdo al comunicado de la NASA emitido este miércoles, un instrumento experimental de pequeño tamaño y llamado Experimento de utilización de recursos in situ de oxígeno de Marte (MOXIE, por sus siglas en inglés) logró hito histórico para la humanidad.

Desde la NASA confirman que la exitosa prueba, que consiste en convertir dióxido de carbono de la atmósfera marciana en oxígeno para los humanos, se llevó a cabo el martes 20 de abril, dos meses y dos días después de que el Perserverance aterrizara en Marte.

“Este es un primer paso fundamental para convertir el dióxido de carbono en oxígeno en Marte”, dijo Jim Reuter, administrador asociado de la Dirección de Misiones de Tecnología Espacial (STMD, por sus siglas en inglés), según consigna el comunicado que difundió la NASA en su página web oficial.

No obstante, Reuter advirtió: “MOXIE tiene más trabajo por hacer, pero los resultados de esta demostración de tecnología son prometedores a medida que avanzamos hacia nuestro objetivo de ver algún día humanos en Marte. El oxígeno no es solo lo que respiramos. El propulsor del cohete depende del oxígeno, y los futuros exploradores dependerán de la producción de propulsor en Marte para hacer el viaje a casa”.

La NASA precisa que al cabo de esta primera operación, la producción de oxígeno de MOXIE fue alrededor de 5 gramos, equivalente a aproximadamente 10 minutos de oxígeno respirable para un astronauta.

Cómo funciona MOXIE, el instrumento con tamaño de tostadora que obtuvo oxígeno en Marte, a partir de dióxido de carbono

Según señala la NASA, MOXIE separa los átomos de oxígeno de las moléculas de dióxido de carbono, que están formadas por un átomo de carbono y dos átomos de oxígeno.

Como consecuencia de esta primera instancia, MOXIE desecha monóxido de carbono a la atmósfera marciana, dice la misma fuente.

En cuanto al proceso de conversión, se requieren altos niveles de calor para alcanzar una temperatura de aproximadamente 1.470 grados Fahrenheit -800 Celsius-. Por esto mismo es que MOXIE está fabricada con materiales tolerantes al calor, como piezas de aleación de níquel impresas en 3D -calientan y enfrían los gases que fluyen a través de ellas- y un aerogel ligero que ayuda a retener el calor.

Asimismo, la NASA detalla que una fina capa de oro en el exterior de MOXIE refleja el calor infrarrojo, evitando que se irradie hacia afuera y dañe potencialmente otras partes del robot Perseverance.

Se espera que MOXIE extraiga oxígeno al menos nueve veces más en el transcurso de un Año marciano, equivalente a dos años en la Tierra, de acuerdo a la información oficial.

Trudy Kortes, directora de demostraciones de tecnología dentro de STMD, añadió: “Se toma regolito, la sustancia que se encuentra en el suelo, y se pasa a través de una planta de procesamiento, convirtiéndola en una estructura grande, o tomando dióxido de carbono, la mayor parte de la atmósfera, y convirtiéndolo en oxígeno”.

Y al respecto de arduo trabajo que realiza MOXIE, Kortes concluyó: “Este proceso nos permite convertir estos abundantes materiales en cosas utilizables: propulsor, aire respirable o, combinado con hidrógeno, agua”.

Helicóptero Ingenuity vuela por segunda vez en los cielos de Marte

Cada 22 de abril se celebra el Día Internacional de la Tierra, pero a partir de este jueves esa fecha también será recordada por el segundo vuelo del helicóptero Ingenuity en los cielos de Marte.

La NASA anunció mediante sus redes sociales que Ingenuity, que viajó hasta el planeta rojo a bordo del Perseverance, “voló a los cielos por encima del cráter Jezero de Marte más alto y durante más tiempo”, según se puede leer en uno de sus recientes tuits.

La NASA detalla que el segundo vuelo de Ingenuity en Marte tuvo una duración de 51,9 segundos y se agregaron varios desafíos en comparación a la primera experiencia: una altitud máxima más alta, una duración más larga y un movimiento lateral.

“Hasta ahora, la telemetría de ingeniería que hemos recibido y analizado nos dice que el vuelo cumplió con las expectativas y que nuestro modelo previo por computadora ha sido preciso”, explicó Bob Balaram, ingeniero jefe del Helicóptero Ingenuity Mars en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL, por sus siglas en inglés) de la NASA en el sur de California, en declaraciones brindadas a la NASA.

Håvard Grip, piloto jefe deL Ingenuity en el JPL, señaló: “El helicóptero se detuvo, se quedó inmóvil e hizo giros para apuntar su cámara en diferentes direcciones. Luego se dirigió de regreso al centro del aeródromo para aterrizar. Suena simple, pero hay muchas incógnitas sobre cómo volar un helicóptero en Marte. Por eso estamos aquí, para dar a conocer estas incógnitas”.

LEER MÁS: La primera imagen de Marte que reportó el robot de la NASA – Foto

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