EE.UU. advierte sobre riesgos de plantas esterilizantes ¿Qué sucede?

Un asistente médico muestra una jeringa con la vacuna Pfizer-BioNTech Covid-19 para los residentes y el personal del hogar de ancianos 'Schmallenbach Haus' en Froendenberg, Alemania occidental, el 22 de enero de 2021.

Getty Un asistente médico muestra una jeringa con la vacuna Pfizer-BioNTech Covid-19 para los residentes y el personal del hogar de ancianos 'Schmallenbach Haus' en Froendenberg, Alemania occidental, el 22 de enero de 2021.

La EPA, Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos, advirtió a todos los ciudadanos que residen en cercanías de plantas esterilizantes en trece estados del país y de la isla de Puerto Rico, de los riesgos que corren de desarrollar cáncer u otras enfermedades a causa de las emisiones de óxido de etileno utilizados en estas instalaciones.

Precisó la agencia ambiental, que dentro de las ciudades que se encuentran en potencial riesgo, se encuentran Laredo, Texas, Ardmore, Oklahoma, Lakewood, y Colorado, entre otras.

De hecho, el establecimiento, dio aviso a las 23 plantas esterilizantes comerciales, 19 de las cuales estas en tierra continental y cuatro en la isla de Puerto Rico, ubicadas en los pueblos de Añasco, Fajardo, Salinas y Villalba de que sus operaciones con óxido de etileno representan grandes riesgos para la comunidad habitante en sus alrededores.

Dentro de las empresas identificadas en la isla están las empresas Edwards Lifesciences (Añasco), Customed, Inc. (Fajardo), Steri-Tech, Inc. (Salinas) y Medtronic Puerto Rico Operations Co. (Villalba). La E
PA además informó que un estudio realizado, encontró que cerca de 100 plantas de este tipo se encuentran en el país, informó la EPA.

De acuerdo con el medio The Intelligencer, si bien una exposición breve o infrecuente al óxido de etileno aparentemente no tiene efectos nocivos, la EPA advirtió que una exposición prolongada puede causar una gran cantidad de enfermedades, incluyendo linfoma y cáncer de mama. La agencia aseguró que está trabajando con empresas del sector para tomar medidas a fin de reducir las emisiones.

La agencia señaló que si bien una exposición breve o infrecuente al óxido de etileno no representa efectos nocivos, si advirtió que la exposición prolongada a este compuesto puede llevar a padecer de varias enfermedades dentro de las que se incluyen el linfoma y el cáncer de seno.

La EPA estima el riesgo de por vida de cáncer en 100 pacientes o más en un millón, lo que significa que si un millón de personas se exponen a altos niveles de óxido de etileno durante las 24 horas del día por un periodo de 70 años, puede llegar a desarrollar algún tipo de cáncer en 100 personas de estas, y es por ello que la agencia ha decidido comenzar un trabajo mancomunado con las empresas involucradas, para tomar medidas que permitan la reducción en la emisión de gases de este ingrediente.

“Hoy, la EPA está tomando medidas para asegurarse de que las poblaciones estén informadas y enteradas de nuestros esfuerzos por encarar el problema del óxido de etileno, una sustancia potente que implica severos riesgos a la salud en caso de exposición a largo plazo” dijo el administrador de la EPA en una declaración emitida el miércoles, de acuerdo con The Intelligencer.

En el comunicado de la EPA se lee:

Hoy, la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. (EPA, por sus siglas en inglés) anunció sus planes para involucrar e informar a las comunidades, los estados, las tribus, los territorios y las partes interesadas sobre información actualizada sobre los riesgos que representan las emisiones al aire de óxido de etileno (EtO) de los esterilizadores comerciales. , así como los esfuerzos de la EPA para abordar estos riesgos. La EPA está publicando nueva información sobre instalaciones específicas donde los niveles de riesgo de por vida son más altos para las personas que viven cerca y está alentando a las comunidades afectadas a participar en una serie de compromisos públicos para obtener más información. Más adelante este año, la EPA espera proponer una regulación de la contaminación del aire para proteger la salud pública al abordar las emisiones de EtO en los esterilizadores comerciales.

El análisis de la EPA indica que el aire cerca de las instalaciones no supera los puntos de referencia de salud a corto plazo. Sin embargo, la preocupación es que una exposición de por vida a las emisiones de EtO podría generar impactos en la salud a largo plazo si algunas de estas instalaciones continúan emitiendo a los niveles actuales. La EPA está trabajando con estas instalaciones para tomar las medidas adecuadas para reducir las emisiones.

“Hoy, la EPA está tomando medidas para garantizar que las comunidades estén informadas y comprometidas con nuestros esfuerzos para abordar el óxido de etileno, un potente tóxico del aire que presenta riesgos graves para la salud con la exposición a largo plazo”, dijo el administrador de la EPA, Michael S. Regan. “Bajo mi supervisión, la EPA hará todo lo posible para compartir información crítica sobre el riesgo de exposición a las personas que necesitan y merecen esta información, y para tomar medidas para proteger a las comunidades de la contaminación”.

La EPA lanzará campaña de concientización

El establecimiento, tiene proyectado lanzar próximamente campañas de concientización dentro de las comunidades que se encuentran afectadas por estas empresas, dentro de las cuales se encuentra la comunidad de webinar, la cual tiene agendada una cita para el próximo miércoles 10 de agosto.

“La EPA está adoptando un enfoque de divulgación por etapas para involucrar al público estadounidense en este tema. Esto incluye material web detallado con información de riesgo para comunidades de alto riesgo y un seminario web público nacional que tendrá lugar el 10 de agosto de 8:00 p.m. a 9:30 p.m., hora del Este. La EPA seguirá este alcance a nivel nacional con compromisos específicos de la comunidad, comenzando con las comunidades donde el riesgo es mayor”.

Otra de las ciudades que se encuentra en riesgo, es la ciudad fronteriza de Laredo, donde la mayoría de sus pobladores son de origen latino y de los cuales una cuarta parte viven en condiciones de pobreza extrema.

De igual manera, según informa El Nuevo Día, en esta ciudad se encuentra la planta esterilizante de la compañía Midwest Sterilization Corp., con sede en Missouri, y que más del 40% de los 70.000 escolares de esa ciudad asisten a escuelas con elevado riesgo de cáncer debido a emisiones de óxido de etileno provenientes de la planta, según un análisis de ProPublica y el diario Texas Tribune.

En referencia a estas declaraciones, desde la compañía Midwest se indicó en diciembre pasado a ProPublica y al Tribune que el riesgo de contraer cáncer por las actividades de su planta habían sidounas declaraciones exageradas. Las emisiones dañinas mencionadas “serían en el peor de los casos” y no son las de la actualidad, aseguró la empresa.

¿Qué es el óxido de etileno y por qué es peligroso?

Según el portal 20 Minutos, el óxido de etileno es un “gas incoloro, inflamable y de olor dulce” que se suele utilizar para la producción de sustancias químicas, como es el caso de los anticongelantes, explican desde el Instituto Nacional del Cáncer de EE.UU. (NIH, por sus siglas en inglés).

Sin embargo, otras de las utilizaciones que tiene este gas químico, es la de la esterilización y la fumigación para eliminar microorganismos no deseados. El compuesto esta especialmente dirigido a la esterilización de material médico o de laboratorio que no puede ser sometido a altas temperaturas de calor.

Así mismo el óxido de etileno se utiliza en la “industria no alimentaria, como materia prima para la elaboración de productos químicos orgánicos”, como detergentes no iónicos, fibras de poliéster, y otros productos, aunque últimamente se ha detectado en productos comestibles como el sésamo, mezclas de semillas, barritas de cereales, tofu, galletas, pan con semillas, bollería, aceite de sésamo, tahini o hummus, pimienta negra, cúrcuma, jengibre molido, semilla de psyllium, polvo de espirulina ecológica, linaza orgánica, fenogreco ecológico, harina de trigo sarraceno, café verde orgánico y en aditivos alimentarios E410 (goma garrofín o algarroba) y E412 (goma guar), y en la apetecida industria de los helados, según La Vanguardia.

Así, las principales vías de exposición de los seres humanos al óxido de etileno son a través de la inhalación por exposición ambiental, y por medio de la ingesta de alimentos que contengan dentro de su proceso de elaboración esta sustancia.

Finalmente, es de aclarar que no hay una dosis segura al tener contacto con el óxido de etileno, cualquiera que sea el grado de exposición a esta sustancia representa gran peligro para la salud de los humanos por ser un compuesto netamente cancerígeno y mutagénico, capaz de alterar permanentemente el ADN de las células del cuerpo, según La Vanguardia.

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